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L’été martien

La planète Mars vue par le télescope spatial Hubble.
Credit: NASA
La planète Mars vue par le télescope spatial Hubble.
L’été martien

L’été 2018 sera une bonne période pour observer la planète Mars. La planète sera à l’opposition à la fin juillet, ce qui veut dire qu’elle paraîtra plus brillante dans le ciel nocturne. Voyons plus en détail de quoi il en retourne.

Qu’est-ce qu’une opposition planétaire ?

L’opposition d’une planète dont l’orbite est plus grande que la Terre se produit lorsqu’elle se trouve à l’opposé du Soleil par rapport à nous. À ce moment, la Terre et la planète sont alignées du même côté du Soleil.

La Terre tourne autour du Soleil en 365 jours alors que la planète Mars prend 687 jours à boucler une orbite. Ainsi les deux planètes sont alignées à tous les 780 jours ou 26 mois. La distance entre la Terre et Mars est plus courte lors de l’opposition. Cette distance varie entre 55,7 millions et 101 millions de kilomètres.

Lors de l’opposition, la planète Mars est visible toute la nuit, se levant au coucher du Soleil et se couchant dans les lueurs de l’aube, et sa brillance est alors plus grande.

L’opposition de Mars en 2018

Cette année, l’opposition de Mars se produira le 27 juillet. Les planètes évoluant sur des orbites elliptiques, la distance minimale entre la Terre et Mars surviendra quelques jours plus tard, soit le 31 juillet. À cette occasion, Mars ne sera qu’à 57,7 millions de kilomètres. Cela fait 15 ans que Mars ne s’est pas approché aussi près de la Terre. Il faudra attendre 2035 pour que la distance Terre-Mars soit plus courte que cette année.

Habituellement, l’observation de Mars près de l’opposition nous permet de mieux voir les détails à la surface de la planète. Cependant, au moment d’écrire ces lignes, une tempête de poussières sévit depuis le début du mois de juin. Cette tempête est si intense qu’elle recouvre toute la surface de la planète. Elle pourrait se maintenir encore pendant plusieurs semaines, sinon plusieurs mois. Il sera donc intéressant de suivre l’évolution de cette tempête au fil du temps.

Finalement, c’est aussi lors des oppositions que les agences spatiales lancent des sondes vers la planète Mars. Ainsi, le 5 mai dernier la Nasa a procédé au lancement de la sonde InSight qui devrait se poser sur le sol martien le 26 novembre prochain. Une histoire à suivre…

Plus de détails sur l’opposition de Mars et le ciel de l’été 2018 dans le Petit Planétaire.

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