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Les manchots, ces oiseaux qui se prennent pour des dauphins

Manchot papou (Pygoscelis papua), Lindblad Cove, Péninsule de la Trinité, en Antarctique
Credit: Michael S. Nolan - Alamy Stock Photo
Manchot papou (Pygoscelis papua), Lindblad Cove, Péninsule de la Trinité, en Antarctique
  • Manchot papou (Pygoscelis papua), Lindblad Cove, Péninsule de la Trinité, en Antarctique
  • Manchots royaux, île de la Géorgie du Sud
  • Manchots papou, île de la Géorgie du Sud
  • Manchots royaux, île de la Géorgie du Sud
  • Pygoscelis papua (manchot papou), Zoo d’Édimbourg, Écosse
Les manchots, ces oiseaux qui se prennent pour des dauphins

À de nombreuses reprises dans l’histoire de la vie sur Terre, des animaux terrestres ont acquis, après une longue évolution, des adaptations leur permettant de vivre dans les océans, un environnement riche en nourriture.  Parmi ces animaux, il y a les manchots, les dauphins et les tortues marines, mais aussi de nombreux groupes reptiliens contemporains des dinosaures.

Pourquoi les manchots ne volent-ils pas?

L’adaptation des oiseaux à l’habitat marin s’est effectué de différentes façons.  Les oiseaux marins n’ont pas nécessairement besoin de ressembler à de grosses torpilles dodues, comme les manchots, pour pouvoir parcourir les mers.  Certains d’entre eux, comme les albatros et les fous de Bassan, sont d’ailleurs d’excellents voiliers, parcourant facilement des centaines de kilomètres par jour.

Alors pourquoi les manchots ne volent-ils pas?  Ils ont perdu leur capacité de vol, car des ailes courtes et rigides sont beaucoup plus efficaces pour nager rapidement et poursuivre des proies qui seraient inaccessibles autrement : poissons, calmars, krill.  L’avantage ainsi conféré contrebalance amplement la perte du vol.

Pourquoi les manchots doivent-ils quitter la mer pour se reproduire?

Tout simplement parce qu’ils pondent des œufs qui ne peuvent pas respirer dans l’eau (œufs amniotiques). Les manchots doivent trouver des terres émergées pour pouvoir venir y pondre et couver leurs œufs. Comme les terrains propices sont très rares au milieu du vaste océan austral, les manchots ont pris l’habitude de former de grandes colonies d’oiseaux nicheurs.

Pourquoi les manchots ont-ils une posture dressée?

Le manchot ne pouvait pas se permettre, au cours de son évolution, de perdre ses pattes au profit d’une queue (comme c’est le cas du dauphin), car il doit se déplacer sur terre.  Ces pattes sont d’ailleurs très puissantes, car les côtes rocheuses sont souvent abruptes et balayées par de forts ressacs.

L’évolution a favorisé le déplacement des pattes vers l’extrémité postérieure du corps, au niveau de la queue, pour y tenir lieu de « gouvernail », alors que la propulsion est assurée par des ailes transformées en de fortes nageoires. 

De cette adaptation singulière résulte une des caractéristiques les plus notoires des manchots : leur posture dressée. En effet, lorsqu’ils marchent, ceux-ci doivent absolument se tenir à la verticale afin de pouvoir ramener leur centre de gravité au-dessus de leurs pattes.

Un effet secondaire de cette évolution est notre fascination pour ces oiseaux qui trottinent en position debout, semblables à de petits humains en tuxedo.

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