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Notre galaxie, la Voie lactée

La Voie lactée au-dessus du Pic Wheeler (Parc national du Grand Bassin, Nevada, USA).
Credit: Akarsh Simha, Flickr
Notre galaxie, la Voie lactée
Notre galaxie, la Voie lactée

Les nuits du mois de juillet sont le meilleur moment de l’année pour admirer notre galaxie, la Voie lactée. Difficile à distinguer dans le ciel des milieux urbains, c’est dans un ciel dépourvu de lumière parasite qu’elle dévoile toutes ses richesses.

Les galaxies sont d’immenses archipels d’étoiles. La Voie lactée a une forme spirale, traversée par une barre au centre, dont le diamètre est environ 120 000 années-lumière (al) et l’épaisseur, 1000 al en moyenne. On estime qu’elle renferme plus de 200 milliards d’étoiles. Le Soleil et son cortège de planètes sont situés en banlieue, à quelque 27 000 al du centre galactique. Il est à noter que la grande majorité des étoiles visibles à l’œil nu sont situées à seulement quelques centaines d’années-lumière de nous.

À l’œil nu, la Voie lactée se présente sous la forme d’une bande blanchâtre qui, à cette période de l’année, traverse le ciel du nord-est au sud-ouest. En observant en direction de la constellation du Sagittaire, la Voie lactée s’élargit, car on regarde alors vers le centre de la galaxie. Au centre de la Voie lactée trône un trou noir gigantesque dont la masse est estimée à plus de 4 millions de fois celle du Soleil. Mais n’ayez crainte, car nous sommes situés beaucoup trop loin de ce monstre interstellaire pour qu’il y ait le moindre danger.

On peut aussi remarquer des zones sombres qui semblent dépourvues d’étoiles. Ces trous sont en fait des nuages de gaz et de poussières qui cachent la lumière des étoiles lointaines.

Si vous en avez l’occasion, observez la Voie lactée aux jumelles ou avec un petit télescope. En particulier, les régions des constellations du Sagittaire et du Scorpion regorgent d’objets célestes tels des amas d’étoiles et de gaz qui se montrent sous leurs plus beaux atours.

Il ne me reste plus qu’à vous souhaiter un bel été et de bonnes observations du ciel.

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