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Importance historique du phénomène

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Approche de Vénus du Soleil
Crédit photo : NASA/SDO

Un phénomène très important!

C'est Johannes Kepler qui a effectué les premières prédictions de passage de Vénus. Le passage de 1631 n'était pas visible depuis l'Europe et n'a vraisemblablement pas été observé. Curieusement, les calculs encore grossiers de Kepler montraient qu'il n'y aurait pas de passage en 1639. Bien servi par son intuition, l'Anglais Jeremiah Horrocks refit les calculs. Complétés moins d'un mois avant la date fatidique, ceux-ci montraient qu'un passage de Vénus aurait bel et bien lieu le 4 décembre 1639. Mais le délai était trop court à l'époque pour que l'information puisse être acheminée aux astronomes européens : Horrocks et son ami William Crabtree ont donc été les seuls témoins de ce premier passage de Vénus jamais observé.

En 1677, l'astronome Edmund Halley (célèbre pour avoir eu l'intuition que certaines comètes sont périodiques et pour avoir prédit correctement le retour de l'une d'elles) comprit qu'un passage de Vénus pourrait permettre d'établir la distance absolue qui sépare la Terre du Soleil. Pour y arriver, il faudrait combiner des observations prises d'endroits géographiquement aussi éloignés que possible les uns des autres. Une fois cette mesure connue, on pourrait ensuite déduire la distance de toutes les autres planètes du système solaire, et même celle des étoiles les plus proches. Ce phénomène revêtait donc une importance fondamentale pour les scientifiques de l’époque.

Ainsi, aux 18e et 19e siècles, de nombreuses expéditions ont été menées aux quatre coins du monde pour observer les quatre passages de Vénus (1761, 1769, 1874 et 1882) et mesurer aussi précisément que possible le moment où la petite silhouette ronde de Vénus entre et sort devant le disque du Soleil. Pour une foule de raisons, il s'est avéré très difficile de mesurer avec la précision souhaitée le moment exact des contacts. Malgré ces quelques déceptions, les astronomes de l'époque ont tout de même pu établir l'ordre de grandeur des distances dans notre système solaire.

Aujourd’hui, on mesure la distance de la Terre aux planètes avec une très grande précision (de l'ordre du mètre) grâce notamment aux échos radar. L'intérêt des passages de Vénus tient donc surtout à leur rareté et aux événements historiques qu'ils rappellent. Phénomène autrefois réservé aux scientifiques et chercheurs, le passage de 2004 fut le premier qui ait connu une large diffusion auprès de la population et que le grand public a eu le loisir d'observer.

Passages de Vénus
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7 décembre 1631
4 décembre 1639
6 juin 1761
3 juin 1769
9 décembre 1874
6 décembre 1882
8 juin 2004
5-6 juin 2012 *
11 décembre 2117
8 décembre 2125
...

* La date à laquelle le phénomène se produit varie selon le fuseau horaire du lieu d'observation.

Et Mercure?...

Située encore plus près du Soleil, la planète Mercure passe fréquemment devant notre étoile – environ 13 fois par siècle! Mais Mercure est plus petite que Vénus et plus éloignée de nous; elle nous apparaît donc trop petite pour servir à mesurer la distance Terre-Soleil...

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