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Observation des étoiles filantes

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Des étoiles filantes
Credit: Sophie DesRosiers

Pour observer les étoiles filantes, vous aurez besoin d’un ciel aussi pur et sombre que possible, d’un point de vue bien dégagé… et d’une paire d’yeux grands ouverts! Oubliez jumelles et télescopes, car leur champ de vision est trop restreint.

Allongez-vous (une chaise longue dont le dossier est incliné à 45 degrés vous soutiendra confortablement la tête) et laissez votre regard dériver sur le ciel, à mi-hauteur. Les étoiles filantes vous paraîtront plus nombreuses et leur trainée plus longue si vous regardez à la gauche ou à la droite du radiant, le point du ciel d'où semblent émaner les météores. Évitez aussi de regarder les sources de lumière qui pourraient vous éblouir : si vous avez la possibilité de fuir la pollution lumineuse des villes, n'allez pas vous installer près d'un lampadaire ou autre « sentinelle » qu'on trouve partout à la campagne!

Compter les étoiles

Vous pourrez vous amuser à compter les météores que vous apercevez, si possible en distinguant ceux appartenant à la pluie que vous observez des autres étoiles filantes que vous êtes susceptibles de voir. (On peut déterminer l’origine d’une étoile filante en remontant sa trainée lumineuse et en observant d’où elle semble émaner : par exemple, si la trace remonte à la constellation de Persée, le météore fait vraisemblablement partie de la pluie des Perséïdes.)

Pour ceux et celles qui désirent aller au-delà de la simple contemplation céleste, il est possible d’être plus précis lors de la séance d’observation. Il s’agit alors de noter le nombre d’étoiles filantes observées par tranche de quinze minutes, l’heure du début et de la fin de la séance d’observation, les conditions météorologiques et la qualité du ciel (on parle ici de magnitude visuelle limite). Par exemple, faites un crochet dans un carnet de notes pour chaque météore que vous observez, et commencez une nouvelle section aux 15, 30 ou 60 minutes. Ainsi, vous pourrez voir comment évolue la pluie dans le temps. Vous pourrez aussi comparer vos observations avec celles d’autres amateurs ou les partager avec d’autres passionnés d’astronomie lors de réunions de clubs. Il ne faut en aucun cas additionner le nombre d’étoiles filantes qu’on observe avec celui de votre voisin ou voisine!

Une nuit passée à guetter les étoiles filantes est également une excellente occasion de se familiariser avec les constellations de la saison : pour éclairer votre carte du ciel ou votre cherche-étoiles sans nuire à votre adaptation à l’obscurité, on recommande d’utiliser une lampe de poche de faible intensité, recouverte de cellophane rouge.

S'habiller correctement

Les nuits québécoises sont souvent très humides : par conséquent, il convient de se vêtir chaudement (même en plein été), d’éviter le contact direct avec le sol (un tapis de sol pourra faire une excellente barrière contre l’humidité) et de se protéger de la rosée (avec une bâche ou une toile de plastique). L’humidité peut rapidement transformer ce qui s’annonçait comme une agréable soirée à la belle étoile en une misérable expérience…

En saison froide, il s'habiller en fonction d'une température inférieure de 20 degrés à celle prévue. En effet, l'observation des étoiles filantes n'entraîne pas une grande dépense d'énergie, et ne permet guère de vous réchauffer!

Capturer les étoiles filantes…sur caméra!

Pour les passionnés de photographie, saisir une ou des étoiles filantes sur film exige un ciel aussi noir que possible (idéalement loin des grandes villes), un peu de patience et… une bonne dose de chance! Vous aurez aussi besoin, comme matériel, d’un appareil-photo qui dispose d’un mode entièrement manuel (les appareils numérique de type reflex offrent souvent un meilleur contrôle à cet égard) et qui permet des poses d’au moins 30 seconde.

Munissez-le d’un objectif « normal » ou grand-angulaire (ou réglez le zoom à sa position la plus ouverte possible), réglez l’ouverture au maximum (nombre le plus petit) et faites le foyer à l’infini (vous devrez peut-être régler la mise au point en mode manuel). Utilisez un réglage de sensibilité moyen à élevé (de 400 à 1000 ISO). Assurez-vous de débuter votre séance de photographie avec une carte mémoire vide, que vos piles sont bien chargées, et que vous avez des rechanges à votre disposition.

Que votre appareil soit sur un trépied fixe ou monté en parallèle sur un télescope, il s’agit simplement de le pointer vers une région du ciel et de capter la lumière des étoiles pendant quelques minutes. Réglez l’appareil sur la plus longue exposition qu’il permet. Certains appareils sont limités à 30 ou 60 secondes, d’autres disposent d’une pose « B » qui permet de maintenir l’obturateur ouvert aussi longtemps qu’on le souhaite. Dans ce cas, essayez des poses de 1 à 5 minutes, puis recommencez! Si votre appareil dispose d’une fonction intervallomètre, vous pourrez le régler de manière à ce qu’il prenne automatiquement une succession d’images. Il ne reste alors plus qu’à espérer que, pendant la durée de la pose, une étoile filante ait traversé le champ d’étoiles photographié…