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Pluton sort de l’ombre

Vue d’artiste de la sonde New Horizons survolant Pluton et sa lune principale, Charon.
Credit: NASA/JHUAPL/SwRI/Steve Gribben
New Horizons - Pluton, Charon
  • New Horizons - Pluton, Charon
  • Pluto, Charon and the Sun
Pluton sort de l’ombre

L’ex-neuvième planète du système solaire est dans l’actualité ces jours-ci! Pluton, maintenant classée « planète naine », reçoit ces jours-ci la visite de la sonde New Horizons : jamais depuis sa découverte en 1930 aura-t-elle autant fait parler d’elle!

Reculons de 85 ans : à l’observatoire Lowell, situé à Flagstaff, dans le nord de l’Arizona, le jeune astronome Clyde Tombaugh s’affairait à photographier méthodiquement le ciel, à la recherche d’une éventuelle « planète X » au-delà de Neptune. Il a finalement repéré l’aiguille dans la botte de foin au cours de l’hiver 1930 : un petit point de lumière, perdu parmi des dizaines de milliers d’autres, qui s’était déplacé entre deux photographies de la même région du ciel prises en janvier cette année-là.

Pluton, objet de controverse

Dès sa découverte, cet objet lointain suscite la controverse - à commencer par le choix de son nom : Pluton. Sa petite taille et son orbite très différente de celle des autres planètes majeures du système solaire laissent également planer un doute sur son véritable statut de planète.

On sait aujourd’hui que Pluton est le représentant le plus connu des objets de la ceinture de Kuiper, de petits mondes glacés occupant une vaste zone au-delà de l’orbite de Neptune. Ils sont cependant d’un immense intérêt pour comprendre le processus de formation du système solaire : pas étonnant que Pluton exerce autant d’attrait… et qu’on décide enfin d’aller y voir de plus près!

Pleins feux sur Pluton

Après un voyage de 9 ans et demi, la sonde New Horizons touchera au but en survolant Pluton le 14 juillet 2015. Au cours des semaines et des mois suivants, elle nous renverra petit à petit les milliers d’images qu’elle aura accumulées pendant ces 16 heures critiques. Pluton cessera alors d’être un simple point de lumière dans le ciel et deviendra un monde à part entière.

À mesure que les nouvelles vues de Pluton, de sa surface et de ses lunes nous parviendront, les plus spectaculaires d’entre elles seront intégrées et commentées en direct par l’animateur du spectacle immersif Pluton : chroniques d’une ex-planète, au Planétarium à compter du 7 juillet 2015!

Une production complexe

Pour vous plonger dans cette histoire passionnante, près d’une trentaine de personnes (scénaristes, infographistes, animateurs 3D, musiciens, etc.) auront contribué, de près ou de loin, à cette production originale, la plus ambitieuse et la plus complexe jamais réalisée à l’interne par l’équipe du Planétarium.

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