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Une lune supplémentaire pour Pluton

Nouvelle lune pour Pluton, © Nasa (7 juillet 2012)
Une lune supplémentaire pour Pluton

Bien que le débat entourant la disparition de Pluton de la liste des planètes du système solaire soit maintenant chose du passé, cette planète naine trouve le moyen de faire encore parler d’elle. Des astronomes, profitant de l’opposition de Pluton en juin dernier, ont utilisé le télescope spatial Hubble pour scruter les abords immédiats de la planète naine. Ils y ont détecté une nouvelle lune! La cinquième pour Pluton.

Une lune surnommée P5

Provisoirement appelée S/2012 (134340) 1, mais surnommée simplement P5, cette lune de forme irrégulière, dont le diamètre se situe entre 10 et 25 km, tourne autour de Pluton à une distance d’environ 42 000 km. Cela la place ainsi tout juste après Charon, la principale lune de la planète naine. Rappelons ici que la lune Charon a été détectée en 1978 par des astronomes de l’Observatoire Naval des États-Unis à Washington. Des observations au télescope Hubble ont permis de repérer deux petites lunes additionnelles, Nix et Hydra, en 2006 et une quatrième en 2011, appelée P4. La planète naine Pluton possède donc maintenant un cortège de 5 lunes.

Origine des lunes de Pluton

Autant de lunes autour de Pluton intrigue les astronomes, mais fournit de précieuses informations sur l’histoire de Pluton. La théorie la plus intéressante pose comme hypothèse qu’une collision avec un autre objet de la ceinture de Kuiper (là où se trouve Pluton) a produit tous ces débris maintenant en orbite autour de Pluton. (Répartition des lunes autour de Pluton, source NASA) Il n’est pas étrange qu’une telle découverte soit faite aujourd’hui. Une sonde spatiale, appelée New Horizons, est en route vers Pluton. Elle devrait y arriver en juillet 2015. Les astronomes veulent s’assurer que celle-ci ne rencontrera pas de débris lors du survol de Pluton et ont donc entrepris un inventaire détaillé de l’espace autour de la planète naine. Il ne serait pas surprenant que d’autres lunes soient détectées d’ici l’arrivée. Pour inspirer et guider les astronomes, avez-vous des suggestions de nom pour cette cinquième lune de Pluton? Après Charon, Nix, Hydra et P4… Bonnes observations du ciel!

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